Fosiles de animales extintos

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¿todos los fósiles provienen de animales extinguidos?

Animales extintosMono Parapapio extintoSe han encontrado dos especies (Parapapio broomi y Parapapio jonesi) de este género extinto de mono de gran tamaño Sterkfontein, que datan de hace unos 3,5 millones y 2 millones de años. Los Parapapio están asociados a entornos forestales y prosperaron cuando el entorno local era más cálido y húmedo que el actual.Vivieron en la misma época y en las mismas zonas que los primeros babuinos del género Papio. Se han encontrado otras especies de Parapapio en Taung y Makapansgat, así como en Angola y África oriental.Mono colobo extinto (Cercopithecoides)Existen unas 30 especies de monos colobos actuales, que viven en bosques y selvas de África tropical y en el sur y el este de Asia. Tienen dientes especializados y estómagos complejos para masticar y digerir las hojas. El mayor de los colobos es el mono narigudo, que pesa más de 20 kg y vive en Borneo. En un pasado lejano había muchas otras especies de monos colobos, como el género Cercopithecoides, que se daba en Europa y Sudáfrica.

Trilobite

Una vez que la gente empezó a reconocer que algunos fósiles se parecían a animales y plantas vivos, empezaron a entender poco a poco lo que eran. Se dieron cuenta de que en realidad eran los ancestros de las plantas y los animales actuales.

Aunque podemos reconocer e identificar fácilmente algunos fósiles, muchos de ellos representan animales que ya no existen en la Tierra. Sólo conocemos grupos extintos como los dinosaurios, los amonites y los trilobites a través de los fósiles.

Estudiando el registro fósil podemos saber desde cuándo existe la vida en la Tierra y cómo se relacionan las diferentes plantas y animales entre sí. A menudo podemos averiguar cómo y dónde vivían, y utilizar esta información para conocer los entornos antiguos.

Diprotodon

Apenas unas semanas después de la apertura de la nueva galería SUE en el Museo Field, se convocó a un equipo más reducido para crear una nueva exposición itinerante sobre el famoso tiranosaurio rex. La exposición itinerante original -Un T. rex llamado SUE- se inauguró en el año 2000 y se mantuvo durante más de quince años, recorriendo toda Norteamérica, Europa y Asia. Pero los componentes se estaban desgastando, parte de la ciencia era tibia y el mercado de las exposiciones itinerantes de dinosaurios se había vuelto más competitivo. Nuestra tarea consistía en construir una exposición de SUE más grande y mejor, utilizando los activos que acabábamos de desarrollar para la galería permanente como punto de partida.

En la galería permanente de SUE, podíamos confiar en el poder de atracción del esqueleto real del tiranosaurio adulto más completo jamás encontrado. La exposición itinerante, sin embargo, tendría que utilizar un molde. Eso significaba que teníamos que poner más énfasis en la narración, y como promotor de la exposición, la narración era mi responsabilidad. Para saber qué tipo de historia queríamos contar, empezamos por consultar a nuestros colegas. El Museo Americano de Historia Natural acababa de inaugurar la exposición temporal T. rex: The Ultimate Predator, así que el equipo de diseño y yo viajamos a Nueva York para echar un vistazo.

Daeodon

Gatos con dientes de sable, lobos huérfanos, caballos, coyotes y bisontes gigantes, son sólo algunas de las muchas criaturas que encontramos en las Fosas de Alquitrán de La Brea. La mayoría de estas especies se extinguieron al final de la última Edad de Hielo (aunque más tarde se reintrodujeron los caballos desde Europa), pero los coyotes siguieron adelante. ¿A qué se debe esto? ¿Cómo sobrevivieron algunas especies y otras se extinguieron?

Sin una máquina del tiempo, la mejor manera de responder a estas preguntas es estudiar cada detalle de los fósiles que tenemos para reconstruir la historia de lo que ocurrió con cada una de estas especies hasta su extinción (o no). Estas cinco especies en particular son objeto de un nuevo estudio de investigación en colaboración financiado por la National Science Foundation.

«Este estudio nos ayudará a entender cómo cada una de estas especies se adaptó -o no- a los cambiantes ecosistemas de California cuando la Tierra atravesó los últimos grandes episodios de calentamiento global», dice la conservadora de La Brea Tar Pits, Emily Lindsey. «Esperamos que las respuestas que encontremos puedan ayudarnos a salvar especies amenazadas por el actual cambio climático y otros impactos humanos».