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Leon dientes de sable

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Diseño del sable toscano

Smilodon es un género de la subfamilia extinta de los félidos machairodont. Es uno de los mamíferos prehistóricos más famosos y el gato con dientes de sable más conocido. Aunque se le conoce comúnmente como el tigre de dientes de sable, no estaba estrechamente relacionado con el tigre ni con otros felinos modernos. El Smilodon vivió en América durante la época del Pleistoceno (hace 2,5 mya – 10.000 años). El género fue nombrado en 1842 a partir de fósiles de Brasil; el nombre genérico significa «bisturí» o «cuchillo de dos filos» combinado con «diente». En la actualidad se reconocen tres especies: S. gracilis, S. fatalis y S. populator. Las dos últimas especies descienden probablemente de S. gracilis, que a su vez probablemente evolucionó de Megantereon. Los cientos de individuos obtenidos en las fosas de alquitrán de La Brea, en Los Ángeles, constituyen la mayor colección de fósiles de Smilodon.

En general, el Smilodon era más robusto que cualquier otro felino actual, con unas extremidades delanteras especialmente bien desarrolladas y unos dientes caninos superiores excepcionalmente largos. Su mandíbula tenía una abertura mayor que la de los gatos modernos y sus caninos superiores eran delgados y frágiles, adaptados para matar con precisión. S. gracilis era la especie más pequeña, con un peso de 55 a 100 kg (120 a 220 lb). S. fatalis tenía un peso de 160 a 280 kg (350 a 620 lb) y una altura de 100 cm (39 in). Ambas especies se conocen principalmente en América del Norte, pero también se les han atribuido restos de América del Sur. El S. populator de Sudamérica era la especie más grande, con un peso de 220 a 436 kg (485 a 961 lb) y una altura de 120 cm (47 in), y estaba entre los mayores félidos conocidos. Se desconoce el patrón del pelaje del Smilodon, pero se ha restaurado artísticamente con patrones lisos o manchados.

Dieta del tigre de dientes de sable

A finales del Plioceno evolucionó hacia el Smilodon, de mayor tamaño, en Norteamérica, mientras que en el Viejo Mundo sobrevivió hasta el Pleistoceno medio. Los restos más jóvenes de Megantereon del este de África tienen una antigüedad de 1,5 millones de años. En el sur de África, el género está registrado en Elandsfontein, un yacimiento datado en unos 700.000-400.000 años. Los restos de Untermaßfeld muestran que Megantereon vivió hasta hace 900.000 años en Europa. En Asia, puede haber sobrevivido hasta hace 500.000 años, ya que está registrado junto con el Homo erectus en el famoso yacimiento de Zhoukoudian, en China. El único esqueleto completo se encontró en Senéze, Francia.

El Megantereon tenía una constitución similar a la de un gran jaguar moderno, pero algo más pesada. Tenía extremidades delanteras robustas y la mitad inferior de las mismas era del tamaño de un león. Tenía grandes músculos en el cuello diseñados para dar una poderosa mordida de cizalla. Los caninos superiores alargados estaban protegidos por bridas en la mandíbula. La reconstrucción de Mauricio Antón en The Big Cats and their Fossil Relatives representa el espécimen completo encontrado en Seneze (Francia) con 72 centímetros en el hombro. Los especímenes más grandes, con un peso corporal estimado de 90-150 kilogramos (200-330 lb) (media de 120 kilogramos (260 lb)), se conocen en la India. Se conocen especies de tamaño medio de Megantereon de otras partes de Eurasia y del Plioceno de Norteamérica. Las especies más pequeñas de África y del Pleistoceno inferior de Europa se han estimado en sólo 60-70 kilogramos (130-150 lb)[7]. Sin embargo, estas estimaciones se obtuvieron a partir de comparaciones de los dientes carnosos. Las estimaciones más jóvenes, que se basan en el esqueleto postcraneal, llevan a pesos corporales de unos 100 kilogramos (220 lb) para los especímenes más pequeños[8] De acuerdo con esto, fuentes más recientes estimaron a Megantereon del Pleistoceno inferior europeo en 100-160 kilogramos (220-350 lb)[9].

¿cuándo se extinguió el tigre de dientes de sable?

Comúnmente llamado tigre de dientes de sable, el Smilodon fatalis era un gran felino depredador que vagaba por América del Norte y del Sur hace entre 1,6 millones y 10.000 años, cuando también existía un felino prehistórico llamado león americano. Un estudio que aparece en el número del 5 de noviembre de la revista Journal of Zoology examina las diferencias de tamaño entre los sexos de estos temibles felinos a partir de sutiles indicios procedentes de huesos y dientes.

Los investigadores informan de que, si bien los leones americanos machos eran considerablemente más grandes que las hembras, los gatos dientes de sable machos y hembras no se distinguían por su tamaño. Los hallazgos sugieren que los dientes de sable podrían haber sido menos agresivos que sus compañeros felinos, dicen los investigadores.

En las especies en las que los machos luchan por la pareja, los más grandes y pesados tienen más posibilidades de ganar las peleas, rechazar a sus rivales y acceder a las hembras. Tras generaciones de competencia entre machos, los machos de algunas especies evolucionan hasta ser mucho más grandes que sus compañeras.

La mayoría de los grandes felinos presentan una forma de dimorfismo sexual en la que los machos son más grandes que las hembras, explica la coautora Julie Meachen-Samuels, bióloga del Centro Nacional de Síntesis Evolutiva de Durham (Carolina del Norte). Por ello, ella y Wendy Binder, de la Universidad Loyola Marymount de Los Ángeles, querían saber si los dientes de sable extintos y los leones americanos mostraban los mismos patrones de tamaño que los grandes felinos actuales.

Homotheri

En una ocasión, Sokka tendió una emboscada a un cachorro de león alce con la intención de atraparlo y comérselo, sólo para quedar atrapado en una fisura del suelo. El cachorro procedió a jugar con el adolescente atrapado, que intentó conversar con él, bautizándolo más tarde como Foo Foo Cuddlypoops. Cuando Aang acudió a salvar a Sokka, lo identificó al instante como un cachorro de león alce dientes de sable. Lo cogió para jugar con él, pero en ese momento llegó la madre y pensó que el maestro aire era una amenaza para su hijo.

Aang soltó al cachorro y Foo Foo corrió inmediatamente hacia su madre, desapareciendo en la espesura detrás de ella. El animal adulto ignoró los intentos de Aang por convencerla de que sólo tenían intenciones amistosas, y cargó contra ellos. El aire-control de Aang la hizo volar dos veces hacia un lado, antes de que una ráfaga de aire de frente la hiciera retroceder. A continuación, abandonó sus intentos de cargar contra las dos personas y desapareció en la espesura[1].

El león alce dientes de sable mide al menos tres metros de altura, tiene un pelaje marrón, un largo hocico y un par de cuernos en forma de palma en la cabeza. Su cuerpo y su cola tienen aspecto felino y sus dos colmillos superiores agrandados sobrepasan la mandíbula inferior. También tiene grandes garras.

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